19世紀清政府派往歐美的留學生幾乎全是學理工和軍事的,而20世紀初的中國留日學生學習的專業則非常廣泛,從政治、文史、外語、師範、軍事到理工、農醫、商業,以至音樂、美術、體育,應有盡有。而且以學文科的佔多數,其中又以學政法和陸軍最為熱門。

另一個特點是學習速成科和普通科(相當於中學性質)較多,真正進入大學本科的不多,能完成大學畢業的就更少了。這反映了當時的時代潮流和社會動蕩。留日學生大多急於求成,歸國報效,加上自費生比例高,因此流動性大。也有少數貴族和富家子弟到日本留學只是為了「鍍鍍金」、玩玩而已。

留日學生到日本後,一般都要經過一段適應日本生活和學習日本語言的階段。多數換上了日本學生裝,捲起辮髮,戴上帽子,穿上皮鞋,面貌一新。許多留日學生除了上課外,就跑書店,看報刊,聽演講,積極吸收新知識、新思想。不過也有極少數人不求上進,甚至抽鴉片、賭博、嫖妓,自甘墮落。