為什麼會出現這樣一個聲勢浩大的留學熱潮呢?最根本的動力乃是處在嚴重民族存亡危機之下的中國知識分子,要求向日本學習以振興中華的強烈願望。

其次是清政府提倡和鼓勵赴日留學的政策。特別是1905年決定停止科舉考試,出洋留學成了中國知識分子的重要出路。清政府還鼓勵官費、自費並舉,並給留學回國者經考試授予獎勵和官職。

第三是日本政府主動吸引中國留學生的政策。日本政府認為吸收中國留學生既可密切兩國感情,又能增加外匯收入,還可以培養親日人才,擴張在華勢力,因此特別開設了一批專門接納中國留學生的學校。

另外還有一個重要原因,就是留學日本比起留學歐美,具有地理相近、來往交通方便、用費節省、文字習俗相似等便利條件。

清政府向日本派遣留學生,最早是1896年選拔13名學生赴日留學。1899年各省派赴日本留學的已有100多人。1903年留日中國學生達1,300多人。1905-1906年,中國人留學日本人數猛增到8,000多人,留日熱潮達到高峰。以後由於中日兩國政府的各種限制政策,使留日人數逐漸下降。1908-1909年約為5,000多人,1910年只有4,000多人。到1911年辛亥革命前後,許多關心祖國命運前途的留日學生,都爭相回國,留日學生人數驟減到只剩1,000多人。

總之,在20世紀初的十餘年中,從中國赴日本留學的人數至少有幾萬人,這在近代各國留學史上都是罕見的。