公元742年,隨第10次遣唐使團來華的日本僧人榮睿、普照,來到中國揚州大明寺,邀聘德高望重的鑒真和尚赴日本傳戒弘法。鑒真當時雖已年過半百,但他說:「為了弘法傳道,何惜身命!」決定應邀率弟子東渡。當年鑒真及其弟子即開始祕密造船並準備糧食、佛經、藥品等物品。

743年他們正準備出發之際,卻因僧人如海向官府誣告而使第一次東渡計畫夭折。

743年底,他們再次購買舟船糧物從揚州啟航,行駛到長江口,即遇颶風,船隻觸礁撞破,第二次東渡又遭失敗。

半個月後鑒真一行在當地修好破船,重新出發。744年春,駛到舟山群島附近,船又遇風暴打碎,只得棄船登岸,第三次東渡又受挫折。

鑒真並不灰心,又派弟子去福州購船備糧。745年,鑒真一行前往福州途中,在浙江黃岩被官府發現強制送回
揚州,第四次東渡也受阻告終。

748年,他們又一次從揚州上船啟航,沿運河南下到杭州出海,不料在普陀山附近遇東北風把船吹向西南,竟漂流到海南島南端的振州(今崖縣)。經三年長途跋涉才回揚州。

鑒真經五次東渡失敗,九死一生,雙目失明,但仍百折不撓。753年,66歲的鑒真又第六次東渡,搭乘日本第11次遣唐使團歸國的船隻,從蘇州出發,橫渡東海,經琉球群島抵九州島,終於踏上了日本的土地,受到了日本各界人士的隆重歡迎。