遣唐使的歷史貢獻,首先是引進唐朝典章律令,推動日本社會制度的革新。遣唐使在長安考察學習,博覽群書,回國後參與樞要,仿行唐制,如大寶法令即以唐代律令為規範制定的。公元818年,嵯峨天皇根據遣唐使菅原清公的建議,下詔改定禮儀,並命男女衣服皆依唐制

其次是吸取盛唐文化,提高日本文化藝術水平。遣唐使每次攜回大量漢籍佛經,朝野上下競相讀寫唐詩漢文。留唐學生僧人還借用漢字的偏旁或草體創造出日本的假名文字。遣唐使還輸入唐朝的書法、繪畫、雕塑、音樂、舞蹈等藝術,經過消化改造,融入日本民族文化。甚至圍棋等技藝和相撲、馬球等體育活動,也是從唐朝傳入的。

此外,還吸收中國各種技術工藝等物質文明,促進日本經濟的發展,豐富日本人民的生活。遣唐使團通過朝貢貿易交換禮品等方式,輸入唐代先進的農具如唐鋤、唐犁以及種茶,織染、雕版印刷等技術,製造陶瓷、漆器等工藝。如奈良三彩即仿造唐三彩。建築方面,8世紀時候日本的首都平城京(奈良)和平安京(京都),都是模仿唐都長安城建造的,許多寺廟也都是仿唐建築物。