日本遺唐使團赴中國的航路可分三條。初期走北路,即從九州博多灣出發經對馬島,然後沿朝鮮半島、遼東半島沿海,到山東半島登州或萊州登陸,再由陸路去長安。這條路歷史悠久,比較安全,但航程長,需數十天。後來由於朝鮮半島的新羅國與日本關係惡化,被迫開拓新的入唐之路。

中期主要走第二條南島路,即從九州經過南部諸島,如種子島、屋久島、奄美島等。沿途停泊,然後橫渡東海,到中國明州(今寧波)等地。這條路風險大,航期也不短。

後期又開闢了大洋路,即從博多啟航,在長崎以西五島列島等候順風,然後橫渡東海,直達揚州、明州等港。這條路航程最短,順風10天內即可到達,但風險最大,經常出事。

遣唐使團在途中要與狂風惡浪搏鬥,在成行的16次往返途中,遇風暴襲擊或觸礁遇難而毀掉的船共有10艘。可以說他們是以自己的鮮血和生命,架起了這座海上中日友好交流的橋梁。