中國的儒學很早就傳入朝鮮半島,而且逐漸成為韓國社會的主導意識形態。據文獻記載,公元372年,高句麗模仿中國教育制度正式設立太學,進行儒學教育,基本教材就是五經等儒家經典。而百濟至晚在374年已設置博通儒家經典的博士職位。新羅則派遣大批留學生到唐朝學習儒學,788年規定只要能博通中國儒家五經、三史等經典,就可做官。

高麗時代,儒學家崔沖首開私人講學之風,培養了不少儒學人才,被尊稱為「海東孔子」。最早把宋代理學特別是朱熹的朱子學傳入韓國的是大學士安琦,他出使元朝時抄回朱熹著作並在成均館(即太學)講授朱子學。

李朝時期,朱子學成為官方哲學,並出現徐敬德、李滉(號退溪),李洱(號栗穀)等著名理學家,李退溪被稱為「韓國的朱子」,還形成退溪學。李朝後期,一些韓國學者批判理學的空疏誤國,提倡經世致用崇尚實際,形成了韓國的實學思潮,出現李瀷(號星湖)、洪大容、朴趾源、丁若鏞、金正喜等著名的實學家。

韓國的儒學傳統一直保存到現在,而且表現在韓國社會生活的諸多方面。韓國首都漢城的成均館大學設有世界上唯一的儒學系。