中日兩國繪畫藝術的交流也是源遠流長、豐富多彩。早在公元6至7世紀日本的飛鳥時代,無論佛畫和世俗畫,從內容到形式大多模仿中國六朝畫風。在8世紀奈良時代(710-794年),更是追求唐風,唐代繪畫成了日本畫師創作的範本。著名的《聖德太子像》是模仿初唐《帝王國卷》等人物肖像畫,而正倉院收藏的《鳥毛立女屏風圖》,則完全是一幅盛唐仕女圖。

到了10世紀平安時代(794-1192年)後期,逐漸產生了具有日本民族特色的日本畫,稱為「大和畫」或「倭畫」。11世紀大和畫盛行,還出現了宮廷畫和畫院(繪所),以及描繪世俗故事的物語畫卷。12至14世紀的鐮倉時代,出現了日本禪僧的「頂相畫」(師尊畫像),實際上是中國南宋寫實的「頂相畫」的移植。14至16世紀室町時代,日本盛行收藏宋元名畫。15世紀日本著名畫家雪舟等把宋元水墨畫融入日本畫之中。

中國明清時代流行的南宗畫(又稱文人畫),在18世紀江戶時代(1603-1867年)中期傳入日本,稱為「南畫」。通過《芥子園畫傳》等大量清代畫論、畫譜的輸入、翻印,以及清代畫家伊孚九、沈南萍等人的赴日的交流及傳播,對「南畫」在日本的普及起了很大作用,也對日本畫壇畫風產生很大影響。