隨著漢字傳入日本,書法在6世紀初的南北朝時期也傳入了日本,並逐漸成為一種藝術,稱為「書道」,受到日本統治階層和知識分子的喜愛,並成為時人擁有文化修養的一種標誌。聖德太子(574-622年)、光明皇后、聖武天皇是日本書法史上最早有記載的書法家。日本初期書法受魏晉書風,特別是王羲之書法的影響最深。

鑒真和尚赴日和入唐的遣唐使、留學生、學問僧,都曾帶回王羲之的墨蹟和法帖。日本平安時代(794-1192年)的三位著名書法家空海(774-835年)、橘逸勢、嵯峨天皇(786-842),被稱為「三筆」。後來又出現被稱為「三跡」的三位書法家:小野道風、藤原佐理、藤原行成。「三跡」從逐漸一味模仿中國唐風,到開始樹立日本風格的「和樣書法」。小野道風的書法有王羲之之風,用筆講究,格調清高。藤原佐理、藤原行成曾學習中國的晉唐書法,是小野道風「和風書法」的繼承者。

鐮倉時代(1192-1333年)流行禪宗高僧的「墨跡」書法。江戶時代(1603-1867年)則有學習宋元明中國書風的流派,稱為「唐樣書法」,多以中國法帖為臨本,並講究文人趣味,即兼擅詩、書、畫乃至篆刻。

中日書法可謂一脈相承,並在交流中豐富發展,各有千秋。