佛教源於印度,在公元前後傳入中國。從漢魏到南北朝,佛經翻譯盛行,經過吸收消化,改造形成中國化的佛教,到隋唐更達鼎盛時期,並出現了把佛教教理與中國傳統思想文化相結合的各種教派。

中國佛教在公元6世紀(南北朝時代)通過朝鮮半島傳入日本。日本欽明天皇十三年(552年),從百濟(即朝鮮)傳入釋迦佛金銅像和經論若干卷。聖德太子於594年發布興隆佛教三寶(即佛、法、僧)之詔,把佛教作為施政、施教之本,實際上置佛教於國教地位,並廣泛招納中國與朝鮮的僧人往日本授法,於各地紛紛興建寺院。在聖德太子的推動下,佛教大盛於日本。

隋唐時期,到中國留學的僧人數目超過了留學生,他們把大量中國漢譯佛經原原本本傳抄到日本。不可忽視的是,在佛教傳入日本的十數個世紀,日本的佛經均以漢文翻譯。所以中國在佛教東傳上扮演了極其重要的角色。

自奈良時代(710-794年),經平安(794-1192年)、鐮倉(1192-1333年)、直至江戶時代(1603-1867年),通過日本僧侶赴中國取經求法和中國高僧到日本傳經弘法,中國佛教各宗陸續傳入日本,並形成了日本化的佛教各宗派,其中以禪宗、淨土真宗、日蓮宗等影響最大,並最具日本民族特色。佛教在日本社會生活中佔有重要地位。與中國佛教相比,日本佛教理論色彩較少,而世俗化傾向更明顯。