歷史的發展往往是那樣富於戲劇性,古代一千多年間,日本人一直恭恭敬敬地以中國為師,處處向中國學習。然而進入近代(即鴉片戰爭後)還不到半個世紀,中國人竟迫不急待地要向日本請教了。這種變化關鍵在於日本明治維新的成功,而轉捩點則是1894-1895年的中日甲午戰爭。

甲午戰爭中國戰敗,被迫簽訂割地賠款的《馬關條約》。廣大中國愛國知識分子一方面憤怒地譴責日本軍國主義的侵略,同時也更加迫切渴望了解和研究日本迅速富強的原因,進而提出仿效日本明治維新,在中國通過變法維新以救亡圖存的主張。

中國維新派人士幾乎人人談日本,個個推崇明治維新,並力圖通過宣傳明治維新來為中國變法運動製造輿論。維新派領袖康有為把日本戰勝和富強的原因完全歸結於維新變法,提出了「不妨以強敵為師資」的口號。他還向光緒皇帝進呈《日本變政考》一書,詳細介紹日本明治維新經驗,並提出中國變法的建議。他認為「我朝變法,但採鑒於日本,一切已足」。

光緒皇帝在維新派的推動下,於1898年6月11日開始「百日維新」,仿效日本明治維新,發布了一系列改革命令。但是中國封建頑固派的勢力遠比日本維新時幕府的力量大得多,新舊力量對比懸殊。9月,慈禧太后就發動政變,光緒帝被軟禁,康有為倉皇出逃,戊戌維新迅速失敗了。