19世紀七、八十年代,除了中國政府派遣的駐日外交官和訪日官員外,還有一些民間文人學者,東渡扶桑(古代中國對日本的稱呼),漫遊瀛島(古代中國對日本的另一稱呼),與日本各界人士結下了深厚的友誼,促進了中日文化交流,王韜就是其中一位佼佼者。

王韜(1828-1897年),字紫詮,江蘇蘇州人。他抱有匡時濟世之志但又懷才不遇,只得到上海以文筆謀生,並一度避難香港,協助英國傳教士翻譯儒家經典。

1871年,王韜因編撰《普法戰記》而名聲大震。日本學者仰慕其名,特邀請他訪日。王韜應邀於1879年4月赴日本,漫遊四個多月。所到之處,都受到日本朋友的熱烈歡迎和盛情款待,還給許多日本友人贈詩、題字、作序、改文,留下了近代中日文化交流史上的動人篇章。日本學者形容:「都下名士爭與先生交,文酒談宴,殆無虛日,山遊水嬉,追從如雲,極一時之盛。」

王韜訪日期間寫了一部文筆優美的日記體詩文集,即《扶桑遊記》。他在書中提到的日本友人不下百人,並對許多人加以介紹評論。該書問世後,中日兩國知識分子競相爭讀。日本文人皆以名列其中為榮,中國文人也從中了解日本社會和文壇的風貌。