被稱為「畫聖」的15世紀日本著名畫家雪舟等揚,俗姓小田,1420年出生在日本備中國今岡山縣的赤濱。他見到元朝僧人楚石梵崎的墨蹟「雪舟」兩字,感到雪地之舟的意境與自己內心的追求十分契合,並以此為自己的號並在作品上署名。

雪舟出生在下級武士家庭,12歲就到當地禪寺出家。他的繪畫天資受到師父讚賞,並鼓勵他到京都相國寺修行,同時向著名畫僧天章周文學習從中國傳來的水墨山水畫。後來又在周防(今山口縣)創辦了雲谷軒畫室,從事繪畫創作。

1467年,他隨室町幕府的遣明使團赴華。先到浙江明州(今寧波),又溯運河北上前往明朝首都北京。在途中,他漫遊了中國的名山大川,訪求名師畫友,欣賞臨摹前人名作。到北京後曾向浙派畫院工著名畫家李在學習水墨山水畫。雪舟畫藝之精湛令明朝君臣和畫家也為之驚歎。明憲宗曾讚揚他的畫是「國之奇寶」,甚至下令若非有詔,不可隨便作畫。明朝禮部官員還特地請雪舟為其新建大廳中堂牆上作畫。雪舟在南下歸國途中又畫了許多寫生山水畫。中國繪畫中的潑墨山水畫、扇面仿古畫等多種形式,都是雪舟訪明後帶回日本的。

雪舟是日本水墨畫雲谷派的創始人,對日本畫壇影響甚大,被尊為日本的畫聖。他的許多留傳至今的傑作如《四季山水圖》、《天橋立圖》等,都被作為國寶收藏,也是明代中日繪畫藝術交流的結晶。