飲茶風習源於中國,早在三國兩晉時士大夫中已流行飲茶之風,盛唐時更遍及全國。中國茶葉在奈良時代已傳入日本,但當時日本飲茶風習只限於宮廷貴族、留唐僧等階層,茶葉主要靠中國輸入,很難普及到民間。

榮西(公元1141-1215年),俗姓賀陽,出生於日本備中國(今岡山縣)一個神官家庭。14歲上比睿山登壇受戒,正式出家為僧,法名榮西。為了深入學習中國佛教,榮西曾於1168年和1187年兩次入宋,參拜浙江天台山,並到萬年寺向臨濟宗著名高僧虛庵禪師學習禪宗。1191年回國後即在日本各地建寺弘傳禪宗,成為日本禪宗臨濟宗的創始人。

榮西第一次入宋回國時,將中國茶籽帶回日本,首先在肥前(今佐賀縣)的背振山進行試種。又贈茶種給明惠上人高辨,在坶尾山種植茶樹,成為日本著名產茶地。1191年第二次入宋回國時,又把茶種播在長崎的富春園。次年,榮西將他所著《吃茶養生記》一書獻給幕府,這是日本的第一部茶書。榮西在書中介紹了茶的功能、種類、茶具,以及採茶、製茶,點茶的方法。這部書奠定了日本茶道的基礎,他也被尊為日本的茶祖。