宋元時代,中日之間雖然基本上沒有正式使臣互聘,但是民間貿易和僧侶往來卻十分活躍,尤其是僧人充當了重要角色,宋初來華的日本和尚即是一位典型代表人物。中國官修正史《宋史》的《日本傳》,竟有一半多篇幅是記載然入宋經過及其獻書內容的。


然(公元938-1016年),是日本平安京人,俗姓藤原氏。幼年即入奈良東大寺為僧,後升到請燈大法師位。公元983年乘宋朝商船赴華,從浙江台州上岸,經揚州抵北宋首都汴京(今河南開封)。984年初,宋太宗趙光義親自召見了然師徒。然首先呈獻日本銅器10餘件,以及自己編的介紹64代天皇名字、事蹟和日本地理的書籍《王代年紀》,以及日本制度典籍《職員令》各一卷,還有中國已失傳的佚書《孝經鄭氏注》等兩卷。宋太宗還向他詢問日本國情,並授以法濟大師稱號。

然留宋三年,巡禮了汴京大小寺院,還參拜了五臺山國清寺和洛陽白馬寺。985年回日本時,帶回了大量中國佛教經典,特別是宋太宗所賜最新刻本開寶敕版《大藏經》一千多卷,推動了日本的佛經研究和刻板印刷事業。他從中國帶回的物品中最珍貴的,就是至今仍保存在京都嵯峨清涼寺內的檀釋迦像,現已被定為日本國寶。佛像體內還封存大量中國文物,其中有一千多年前的絹製人體五臟模型,對研究古代東方醫學有重要價值。他還帶回一幅十六羅漢圖,現藏清涼寺,據說是最早傳入日本的羅漢畫。