空海(公元774-835年),佛教法號遍照金剛,諡號弘法大師。他俗姓佐伯,日本贊岐國多度郡(今香川縣)人。少年時赴奈良學習儒學。18歲時寫《三教指歸》,對中國的儒、佛、道三教進行評論比較。20歲正式出家,795年受戒於奈良東大寺戒壇院。此後苦心修練,潛心鑽研佛學,被選中留學唐朝。

804年,隨日本第17次遣唐使來華,途中遇風暴漂到福州上岸。抵長安後住西明寺(唐代名剎,三藏法師玄奘曾在此譯經)。805年,拜青龍寺高僧、真言宗(密宗)七代傳人惠果為師。

空海在唐期間不僅鑽研佛經,博覽群書,而且學習梵文、書法,還與許多中國文人名士交往,互相吟詩唱和。

806年,空海帶著先師惠果「早歸本朝,流布密教,普渡眾生」的遺願和大量佛經佛具回國,並於翌年編成《請來目錄》獻給平城天皇(806-808年)。並在紀伊高野山創建金剛峰寺。823年,又以京都的東寺為中心弘傳密宗,創立了日本佛教的真言宗。他還創辦日本歷史上第一所民間學校綜藝種智院,並著述《文鏡祕府論》,介紹傳播中國文化。他在書法藝術上也有很高成就,被稱為日本平安時代「三筆」之一(另外二人為橘逸勢和嵯峨天皇)。傳說他還借用中國漢字草書創造日本文字平假名,並引進中國種茶技術。835年,62歲的空海在高野山圓寂,後來被授予弘法大師名號。