4世紀中葉,大和朝廷大體上統一了日本列島,倭王(日本國王)曾多次向中國南朝政權遣使朝貢,並請求授予封號。

公元589年,隋朝統一了中國,結束了自東漢末年以來中國近四個世紀的分裂動亂,社會經濟文化迅速發展。當時日本正是聖德太子攝政。他勵精圖治,銳意改革。為了直接吸收中國的先進文化,日本曾先後向中國派出了四次遣隋使(分別為600年、607年、608年、614年),隨同赴華的還有留學生和學問僧。這是中國和日本作為兩個統一國家的中央政權正式交往的開始,也是日本統治者採取主動積極態度派遣大型使團直接吸收中國文明的開端。其中兩次率領日本遣隋使團的小野妹子和隋朝訪日使節裴世清,可稱得上是隋代中日文化交流史上的兩位代表人物。

遣隋使不僅促進了日本文化的發展,而且推動了聖德太子的改革和以後的大化改新。