中國是世界上最早記述日本的國家。在中國早期古文獻中,日本被稱為「倭」。早在公元1世紀班固的《漢書•地理志》中已對日本有明確記載:「夫樂浪海中有倭人,分為百餘國。」而在3世紀成書的陳壽《三國志》中,首次正式為日本立傳,即其中的《魏書•東夷傳•倭人》條,一般習慣稱為《魏志•倭人傳》。這是現存關於古代日本最早最翔實的文字記載。全文近2,000字,簡明而又全面地記述了當時日本古國邪馬臺國的政治、經濟、社會、地理、風俗、物產以及與中國的交往等等。當時邪馬臺國是由女王卑彌呼統治,可能是一個初期奴隸制國家,統轄週圍20餘個小國。邪馬臺國的地點,一說在九州,一說在本洲大和(今奈良縣)。公元239年,女王曾派使節向魏國朝貢,進貢奴隸與布匹等,而魏明帝則封女王為「親魏倭王」,並賜金印、銅鏡、綢緞等物。這是關於公元2、3世紀彌生時代日本歷史和中日交流史的最權威文獻資料,具有極高史料價值。

以後歷代中國史書中對日本的記載連續不斷,從《三國志》到《清史稿》,有16部官修正史中有倭人傳、倭國傳或日本傳。