由於中國和韓國都屬於東亞漢字儒教文化圈,而中國又是漢字和儒學的發源地和中心,古代中韓兩國知識分子通過閱讀漢籍和書寫漢文,可以便利地進行思想和學術方面的交流。

韓國赴中國的使節團每次到中國來,都會得到中國朝廷贈送的大批書籍,而使團也在中國採購大量圖書,因此古代中國的儒學經典和各種經史子集學術著作源源不斷傳入韓國。韓國成為接受中國儒家思想最早和保存儒學傳統最多的國家。

韓國的儒學研究特別是成為官學的理學研究達到了很高水準,出現了很多著名學者。在李朝後期還興起實學思潮,出現主張積極向中國學習的北學派。17-18世紀李朝使團還從中國輸入了不少漢譯西書,從中吸收西學思想。19世紀又受中國魏源《海國圖志》等書和洋務思想影響,產生主張改革開放的開化思想。

下面著重介紹儒學在韓國的發展,以及被稱為「韓國朱子」的李退溪,還有朴趾源訪問中國寫下的《熱河日記》。