「民以食為天」這句古話,反映了食物是人類存在和繼續繁衍的首要基礎。中華民族的飲食文化不僅包括食物、飲料,而且還包括炊具及其加工、製作等。此外,還有相關的餐具、酒具、茶具,飲食過程中的程式、規定、語言、禁忌,日常飲食以及節慶、婚喪、來賓、宗教祭祀場合的飲食習俗、嗜好,及對各種不同食物的性質、功用,關於飲食的故事和傳說等等。

中國少數民族有漁獵、畜牧和農耕三大經濟文化類型,這三大經濟文化類型發展出三種不同類型的飲食文化系統,而這三大飲食系統中的各民族又發展其獨特的飲食文化,從而豐富了中國的飲食文化。