中國傳統民間崇拜所信奉的不僅包括眾多民間俗神,還包括一些廣為人熟悉的佛、道神祇。所以,每當談及中國民間崇拜,很多人也許會將它與傳統佛、道教混為一談。因此,在檢閱各民間神祇之前,我們應先弄清民間崇拜與傳統佛、道教的分別,務求令大家對民間崇拜有一基本概念,以免引起混淆。

來源
中國民間崇拜的思想主要來自萬物有靈的觀念,故將各種自然物乃至社會事物神秘化,但並不深究為何具有這種神秘性。反觀在傳統佛、道教的經典中,均詳細記述崇信對象的來歷和價值。

崇拜目的
中國民間崇拜較強調功利性,為了滿足祈福免災、趨吉避凶的心理需要,人們會創造出任何自己需要的神明。傳統佛、道教則較強調修行與完善自我。

組織
中國民間崇拜沒有本身的創始人,一般是自發形成的。它沒有嚴格的教義和組織,傳承與傳播不需更多的組織工作,即可在民間廣泛流傳。同時亦沒有專門的活動場所,許多民間俗神都會供奉在百姓家裡。反觀傳統宗教,通常具有本身的創始人,如佛教的釋迦牟尼、道教的張道陵等。而且具有嚴格的教義和組織、專門的神職人員(如僧人、道士等)及專門的活動場所(如寺觀等)。

民族性及區域性
中國民間崇拜具鮮明的民族性和區域性,故常帶有不同族群文化、區域文化的特徵。如山東一帶人們崇信泰山娘娘,而中國沿海包括台灣地區的漁民則極為崇信天後(媽祖)。傳統宗教則不受民族和區域的局限,並能傳播至世界各地。

誠然,中國民間崇拜是一個龐大複雜的神明系統,我們大致劃分為以下主要的崇拜範疇,以便闡釋。每種崇拜範疇及其代表神祇不是偶然的產物,而是經過歷史進化和人類生活經驗所累積而得來的,從中可瞭解中國傳統文化,饒富趣味。