大昭寺位於拉薩市的中心,是西藏最早的建築之一,有關這座寺院的建立,民間流傳著一個美麗的傳說:1,300多年前,拉薩河谷平原是一片沼澤,贊普松贊干布的妃子赤尊公主打算在這裡修建佛寺,供奉她從家鄉帶來的釋迦牟尼像,於是選好地點開始修建。不料白天蓋好,晚上就被鬼神全部拆毀。赤尊請求文成公主幫忙堪輿占卜,文成公主說吐蕃地形如同一個仰臥的魔女,拉薩是魔女的心臟,臥塘湖是魔女的心血,要建成佛寺,必須用1,000只白山羊從果噶拉山馱運土石,把臥塘湖填滿才能消除惡兆。赤尊便按照文成公主的建議修築大昭寺。

  寺院建成並開始供奉的時候,松贊干布命令石匠雕刻一隻白山羊,以紀念山羊的貢獻,並供奉於大殿西南角,寺名於是也稱為「羊土神變殿」(Ra-Sa-Vphrul-Snang),拉薩的古名「邏些」就是由藏文Ra-Sa(羊土)而來。此後,大昭寺的藏語名稱便改為「祖拉康」(Gtsug-Lag-Khang),意為經堂。因殿內供奉文成公主帶來的覺沃像(釋迦牟尼金銅像),藏族同胞又稱大昭寺為「覺康」(Jo-Khang),意為供奉釋迦牟尼佛的殿堂。「大昭寺」是漢語稱呼,「昭」來自蒙語,解作寺廟。