歷代王朝都用法律形式對喪服制度作了規定。喪服有「五服」,即斬衰、齊衰、大功、小功、緦麻五個等級,分別適用於與死者親疏遠近不同的各種親屬,各有特定的居喪服飾、時間和生活起居行為規範。
(1) 斬衰。這是最重的喪服,是兒子為父親服喪而穿的衣服。全套喪服是:不縫邊的粗麻衣裳、麻帶、木杖、麻編帽、草鞋等。斬衰之服喪期三年,實際是二十五個月。居喪期間,行為有嚴格規範,一開始就不再正式吃飯,既殯之後可以食粥,百日卒哭後,可以「疏食水飲」。一年小祥後,可以「食菜果」;兩年大祥後,可以用醬醋調味;禫祭後喪滿除服,才能飲酒食肉。住在倚廬中,要睡草墊子,枕土塊,睡覺不脫孝服。服喪期間,也規定不能婚娶,不得赴宴,不得聽音樂,不得遊戲嬉笑;三月不沐,夫婦不能同居。
(2) 齊衰。是第二等喪服,本身又分為四個等級:齊衰三年(喪期也是三年)、齊衰杖期、齊衰不杖期(兩者喪期均為一年)、齊衰三月(喪期三個月)。也是為較親近的人服喪的等級,喪服質料剪裁比斬衰較為細緻。
(3) 大功。是次於齊衰的喪服,是為一般親戚關係的人服喪的等級,喪期為九月,喪服質料剪裁比齊衰更好些。初喪時三餐不食,起居飲食稍有節制,三月既葬後復歸正常。
(4) 小功。是次於大功的喪服,是為較遠的親戚服喪的等級。喪期為五個月,喪服質料剪裁比大功更好些,起居飲食制約更少。
(5) 緦麻。緦麻是最輕一等的喪服。是為有一些親戚關係的人服喪的等級。喪期為三個月,喪服質料剪裁更好些,緦是一種麻製的比較稀疏的布。初喪時有一兩餐不食、喪期內不飲酒食肉,其他沒有特別的規定。