借貸活動在中國古代很早就產生,從最初的實物借貸(主要是糧食)發展到後來的貨幣借貸,「以物質錢」式的典當貿易也很活躍,但最早的借貸機構──質庫卻較晚才出現。質庫的雛形是魏晉南北朝時期寺院中的「寺庫,嚴格意義上的質庫則到隋唐時期才正式出現。由於唐代商品經濟的繁榮,借貸活動較為普遍,質庫這一新生機構開始大量出現於都市之中。

質庫亦稱質捨、質肆、解庫等,是古代專門經營借貸(典當)業務的機構。典質者將金銀、絲棉織品等財物抵押給質庫,折價後換取押款,到期後還本付息,將原物贖出,如到期不還,質物即被沒收。一般情況下,質物的估價總是大大低於其實際價值,加之利息,因此經營質庫有著豐厚的收益。

唐代質庫多為私營,開設質庫的主要是官僚、貴族、富商大賈之流的人,寺院中也有經營。五代時開始出現官營質庫。宋代的商品交易與金融市場更為發達,帶動了城市質庫業進一步發展,據記載,有的豪富之家就開設了幾十所質庫,可以想見當時的借貸交易,該是何等的興旺。到了明清時期,質庫被另一新型的借貸機構──當鋪所取代。

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