夏商時代出現了中國最早的貨幣──貝幣。貝殼之所以成為貨幣,因它既是象徵吉祥的貴重裝飾品,又可以用枚計數,且堅固耐久,便於攜帶。

世界上有150多種貝類,中國古代充當貨幣最普遍的是「齒貝」(又稱「貨貝」、「寶貝」)。此外,大貝、小貝、紫貝、玄貝等也曾作過貨幣。紫貝最美者出自交州,大貝出於巨延州;陰山漁水多文貝,山濛水多黃貝(以上的古地名,多分佈在現在的南海和東海等地區)。

從「貝」漢字惹人愛
隨著貨幣需求量的增大,還出現了各種材料的仿製貝,如獸骨仿製的骨貝,石頭磨製的石貝,蚌殼磨製的蚌貝,陶仿製的陶貝,玉磨製的貝,以及金貝、銀貝、銅貝、包金銅貝等。

貝幣的計數單位是「個」和「朋」。把貝殼的頂部磨出一個孔,用繩穿起來,一串10枚,就是一「朋」。西周時期,有個叫裘衛的人用價值20朋的虎皮、披肩等物品,便換取了300畝田地。

貝幣的使用持續到戰國末期,在雲南一帶,甚至一直用到清初。貝幣對後世產生了深遠影響,這在文字上有明顯表現。凡與財富、價值、交換有關的漢字,多從「貝」,買(買)、賣(賣)、財、貨、貴、賤、販、賈、賒、賺等等。

小老師