南朝張僧繇所繪的《二十八宿神像圖》(局部),圖中可見其人手執有三個支點的秤。
畫像磚顯示槓桿原理在古代中國的應用
 
 
 
 
  槓桿是最簡單的機械,當原始人拾起一根棍棒企圖撬動一塊石頭時,實際上就已在使用槓桿。舊石器、新石器時代的石質工具如石斧、骨質工具如骨耜,其上都鑿有孔,以便安裝木柄,表明當時已是有意識地使用槓桿。

  古代人在槓桿類器物中最重要的發明是衡器或秤。中國古代衡器稱為權衡、秤。一種是等臂的,一種是不等臂的。《漢書·律歷志》:「權與物鈞而生衡」。「權」又名秤錘,它如果與所需衡量的物品重量相同,等臂秤就會平而不斜。《史記·仲夷弟子列傳》:「千鈞之重,加銖兩而移」,「移」字表示在秤桿上終移動權的位置。從這些文字記載看來,最遲在春秋時期已有各種類型的衡器。

  可變換支點的秤(在同一秤桿上有二至三個提繩),是古代人在衡器上的重大發明之一。南朝宋時張僧所繪的《二十八宿神像圖》中,就有一人手執一根有三個支點的秤。唐宋時期,民間出現一種銖秤,它有兩個支點即兩根提繩,可以不須置換秤桿,就可秤量不同重量的物體。這表明了古代中國人在實際上已完全掌握了槓桿原理。