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  羊分綿羊和山羊,是經濟價值很高的動物,羊肉可以吃,羊奶可以飲,羊毛和羊絨可以衣。不過在中國農區養羊主要是為了食用,其次便是積肥。歷史上,除了以養羊為主業的北方少數民族之外,在中原地區也不乏養羊致富的人,如春秋末期的猗小老師 頓、漢代的卜式,當時牧羊二百五十頭,收入可與千戶侯相等。
  自古養羊以成群放牧為主,這一特點在漢字「群」字中保留下來。成群放牧所要解決的問題就是防止傳染病。漢代卜式在總結養羊的經驗時說:「以時起居,惡者輒斥去,毋令敗群」,《齊民要術》則提出了在羊圈門前作溝,羊群進出均跳越而過,以此來區別壯羊和病弱的羊只。
  由於中國古代養羊主要是為了食用,因此促進了催肥技術的發展,出現了棧羊法。所謂「棧羊法」,即屠宰之前的捨飼催肥。