春秋末年,吳王夫差為北上爭霸,於公元前486年築邗城(今揚州),同時開通長江和淮河間的水道,稱邗溝。全線盡量利用天然湖泊,以少量人工運河相連接而構成。此後經行有些變化,又改稱山陽瀆、淮揚運河、裡運河。
  大業元年(公元605年),隋煬帝又發民夫十餘萬人重開邗溝,北由山陽(今淮安)入淮河,南由揚州入江,渠寬四十步(約六十餘米),兩岸修有御路(纖道),遍植柳樹。從此,這段運河統一納入水運大幹道,奠定了後代運河的規模。唐代年運江南糧食三四百萬石到長安和洛陽,北宋增加至六百萬石。雍熙元年(公元984年),喬維岳在河上建復閘,是現存詳細記載最早的古代雙門船閘。清代末年京杭運河中斷,但奠基於古邗溝的淮揚運河至今仍是重要的地區性運河。