當我們在夜晚迷失了方向,我們首先會想到,只要看看北斗星在什麼地方,就會知道方向。假如我們像遠古時期的人類那樣,沒有精確的日曆告訴我們今天是何月何日,那該怎樣知道什麼時候是春天,什麼時候是夏天?同樣,也可以依靠觀察恆星來判斷現在是什麼季節,古書上說:「斗柄東指,天下皆春;斗柄南指,天下皆夏;斗柄西指,天下皆秋;斗柄北指,天下皆冬」,說的就是以北斗星斗柄的不同指向來判斷四季。
殷商甲骨文中就已經出現了好幾個恆星的名字。中國最古老詩歌總集《詩經》就有「七月流火,九月授衣」字句,意思是說:當在七月份的黃昏看到「大火(心宿二)」向西南方很快落下時,就要準備冬衣了,以便九月份能夠穿上。到了戰國時期,魏國的石申夫就開始測定恆星的位置。漢代形成的《石氏星經》可以說是世界上最早的星表。從唐代到宋元五、六百年的時間中,中國進行了很多次大規模的恆星觀測,並繪製有敦煌星圖,蘇頌星圖、蘇州石刻天文圖等大型星圖,編製了《皇佑星表》、《三垣列捨入宿去極集》等星表。