我國人口眾多,方言複雜,為了瞭解、研究方言的情況,有必要對特徵各異的方言劃分方言區。語言學者按層次的不同,使用大區、方言片(次方言)、方言小片、地點方言等概念。例如北方方言是漢語方言中的一個大區,廣州話則是粵語中的一個地點方言。

    關於現代漢語方言的分區,學術界的意見還不完全統一。比較通行的觀點是「七區說」,也就是把漢語方言分為北方方言吳方言湘方言贛方言客家方言粵方言閩方言七個大區。但中國社會科學院語言研究所主張將山西、內蒙古(中南部)、陝西(北部)、河北(局部)有入聲的方言劃為晉語,皖南一帶的徽州方言劃為徽語,另外將廣西的平話也單列為一區,與上面七個方言合起來共十個大區。

    從使用人口來看,前述七個方言和晉語使用人口較多,徽語和平話則較少,以下是《中國語言地圖集》提供的資料: