部首是文字學的一個術語。從眾多的漢字形體結構中,分析歸納出某些相同的筆畫構件,列於所統屬的字之首,稱為部首,並以此作為查檢漢字的依據。如從「江」、「河」、「湖」、「流」、「海」等字中歸納出相同的構形「」(「三點水」),列為「水」部;從「貨」、「賢」、「賬」、「貧」、「貸」等字中歸納出相同的構形「貝」,列為「貝」部。
  部首的建立創自東漢許慎《說文解字》,字體以小篆為據,分為540部;他所列部首按「六書」條列,以此作為意符來統屬漢字的意義範疇,屬文字學原則的部首。另一種檢字法原則的部首,是按字形結構,取其相同部位,作為查字的依據。如「甥」、「舅」二字,《說文解字》根據「六書」條列,都歸「男」部。《康熙字典》則根據檢字原則,把「甥」歸入「生」部,把「舅」歸入「臼」部。