屬於遊牧部落的蒙古人,主要以移動的帳殿與氈帳為房屋。兩宋期間,隨著蒙古人的崛起,他們也開始建造具有定居性質的都城與宮殿。在入主中原之前,蒙古人曾建有都城哈剌和林。城內的西南部分,是蒙古大汗的宮殿。後來,又建造了位於內蒙古的上都城。隨著蒙古統一中國,元統治者在原金中都的東郊離宮萬安宮及其山水環境的基礎上,營造了元大都城。元大都將金代離宮中的大面積山水環境括入城市中,濱水營造了宮城與皇城。並以宮殿的中軸線為城市的中軸線,形成了與《周禮·考工記》中的王城規劃思想最為接近的「左祖右社,面朝後市」的空間格局。在皇城以北,海子(北方對湖的稱呼)以東,設立了中心閣與中心台,形成了全城的幾何中心,並以此據原有水面的輪廓尺度,作對稱的寬度處理,從而確定了大都城的平面格局。

  元大都城的宮殿分大內宮殿、供太后居住的隆福宮,和供太子居住的興聖宮。三組宮殿建築群,圍繞著海子與太液池,形成優美的山水宮苑環境。皇城以北仍留有大片水面,作為商業交往的區域,與通惠河相連,供南北商船聚集交易。

  元代大內宮殿分為前後兩部分,前部為大明殿,是天子舉行登基、正旦等大型禮儀的正衙;後部為延春閣,是天子與后妃起居的後宮。兩組建築均為「工字殿」形的平面格局。殿兩旁還有附屬的殿堂。宮殿內用了方形石柱,及經過打磨的石地面;並鋪有地毯,或掛有壁毯。大內宮殿的後部建有浴池、戲樓等建築。宮城之後為皇家御苑,西臨太液池。

  興聖宮內建有對稱格局的園林,以環繞方形水池對稱佈置成十字脊殿、棕毛殿、畏吾爾殿等,點綴以蒙古人喜歡的白琉璃瓦頂,創造出一種具有異域風格的園林景觀。蒙古人尚白,除了在宮殿中使用白琉璃瓦屋頂外,還建造了尺度宏偉的妙應寺白塔,與其東邊的宮苑山水相輝映,形成獨具特色的元大都城市景觀。

◎同步參考── 「中國名塔── 妙應寺白塔」