魏晉南北朝時期是佛教在中國廣泛傳播與發展的時期,也是一個戰亂頻仍的時期,人們為了逃避戰亂,或是寄情山水,或是遁入空門。統治者為了安撫民心,也為了鞏固自己的統治,便積極推動佛教的傳播,因此,這一時期是佛教建築大發展的時期,曾經建造了中國歷史上最高大的佛塔── 高達100多米的北魏洛陽永寧寺塔。同時,北朝的少數民族統治階層,大力提倡佛教建築,除了在都城中建造大量佛教寺塔外,還大規模地開鑿石窟,雕造佛像。最早開鑿的石窟是位於絲綢之路上的敦煌石窟,連同後來在北魏年間開鑿的大同雲岡石窟與洛陽龍門石窟,稱為中國三大石窟。但敦煌石窟的開鑿一直延續到很晚,且以壁畫與泥塑為主;而以石雕為主的龍門石窟雖然有北魏的賓陽洞,但以唐代的奉先寺石窟為大。雲岡石窟由於開鑿時間較早,有更明顯的印度建陀羅藝術的痕跡。南北朝時期開鑿的石窟還有河北邯鄲的南、北響堂山石窟,甘肅的麥積山石窟與炳靈寺石窟。

  佛塔建築在南北朝時也很興盛。除了著名的永寧寺塔外,北魏時還建造了一些磚石結構的塔。雲岡石窟中一些有塔心柱的石窟,就表現了北魏時以塔為中心的佛寺造型。而現存嵩山嵩岳寺塔,是尚存的北魏磚塔。這是一座有著15重簷子的密簷12角形佛塔。山東歷城神通寺四門塔,也是這一時期建造的,這是一座造型略如亭閣的單簷塔。

  與北朝一樣,南朝的統治者也十分信佛,南梁武帝數次出家,並讓大臣用重金將他贖出來,以此作為對佛寺的捐獻。中國佛教禪宗的創始人達摩,曾經謁見過梁武帝,由於機緣不合,他便北渡到了河南嵩山的少林寺。南朝時的寺塔建設,多集中在都城建康,唐人所謂「南朝四百八十寺,多少樓台煙雨中」,就是說的這一情形。

◎同步參考── 「中國石窟藝術」