中國古代建築受古代宗法制度的影響很大。中國是一個強調祖先崇拜的國家,宗廟建築也是所有建築中最為重要的。《禮記》中有「凡宮室營造,宗廟為先」的說法。對於祭祀先祖的祠廟建築的設置,也按照不同的等級而劃分,如周禮中規定,天子之廟七,諸侯之廟五,大夫之廟三,士廟一,庶人無廟。實際上,在宋代以前,官吏與士大夫是可以擁有自己的家廟。明清以降,除了帝王有太廟,諸王有家廟外,一般較大的由血緣關係建立起來的村落,都設立祠堂以祭祀先祖,而普通百姓多是在自己的家中祭祀祖先。

  宗法制度確立了一種以血緣關係為聯繫的社會共同體。人們聚族而居,死後葬在同一塊墓地。同族同宗的人們,祭祀著共同的祖先。在一個聚族而居的建築群落中,族中的長老,居於權威的地位。重要的事情,要在族中的祠堂中,由族中的長老來裁決。因而,祠堂成為宗法制度下一個重要的祠祀建築與權力空間。

  一個家庭的居住空間的佈置,如北方的四合院建築群,或南方的大宅院,也都受宗法制度的影響。家中的長者,必須居於建築群中最尊貴的位置,一般是在主院的正房。晚輩住在側院,或院中的兩廂,而僕人只能住在倒座屋的側院小屋中。南方建築中,在中軸線上佈置一系列較大的院落,而在中軸線兩側,則佈置一些尺度明顯要小的小型院落。人們依據自己在家族中的地位,居住在特定的院落或房間中,不得有絲毫的逾越。