中國古代文獻中,至遲自周代就有了擇地相土的記載。漢代時的一些方術流派,如形法家、堪輿家、日者等,與相土擇地的術數有關。晉代的郭璞比較系統的提出了一套堪輿學理論,並經歷代增補演變,漸漸形成了後世的風水理論與風水術。

  自明清以來流行民間的風水理論,大致分為兩個流派:一是形勢宗,以江西一帶的風水師為主;另一是理氣宗,以福建一帶的風水師為主。

  風水的形勢宗,將關注點放在建築或陵墓所依托的山水形式上。按照這一流派的觀點,中國的山脈是以崑崙山為中心向外延伸,有三條東西向的主要山脈,形成了三大干龍,又有數千條小的山巒,構成一個個具有來龍去脈的風水格局。每一個好的風水寶地,一般都有與崑崙山相聯繫的祖山,作為依托。祖山前有少祖山,作為擬建城市、陵墓或建築的背屏,在少祖山的左右有砂山,構成如青龍、白虎的左右護佑的格局,在祖山、少祖山與砂山的護佑下的這一方寶地,就是風水的穴。在穴前的空闊之地,就是風水的明堂
小知識。在明堂的前方,還有案山與朝山。在東南的巽方,還應該有水流入,構成風水格局中的水口。當然,這種完全理想的風水之地畢竟有限,於是風水師們提出了一些變通的手法,如只要建築四周象徵青龍、白虎、朱雀、玄武的山水地勢,各安其位,也就是好的風水格局了。

  風水理論的另一派是理氣宗。是將房屋主人的生辰八字與天上星神相對應,並將建築物的各個部分,分成24個方位,依照各自的星位,分出與居住者相對應的吉凶之位。

  無論形勢宗還是理氣宗,都是一種擇吉避凶的方術,可作參考卻不宜迷信。比較起來,風水的形勢宗還有一些與現代景觀建築學相關聯的合理成分;而風水的理氣宗,則更多注重個人與天象的關係。