由於中國建築的木結構特徵,需要在木構件的外面塗飾油漆,以保護木構件減少受風雨蟻蟲的侵蝕,彩畫就以兼具保護性與藝術性的雙重功能,成為中國建築的重要特徵之一。中國建築的彩畫經歷了一個發展變化的過程。早在戰國秦漢時,已在建築上敷設彩畫,或在一些構件上輔以金屬飾件。唐代彩畫還比較簡單,習慣用朱(朱紅)白兩色,與飄逸的灰瓦屋頂相配,氣勢雄大,風格質樸。

  宋代是建築彩畫的迅速發展期,出現了許多不同的彩畫形式。按等級劃分的彩畫做法有 9 種之多,如最高等級的「五彩遍裝」,即用包括紅、紫等暖色調在內的多種色彩,遍佈建築物木構件的各個部分,造成熱烈而濃重的色彩效果,所謂「雕煥之下,朱紫冉冉」。另外還有「青綠碾玉裝」等等,色彩的應用範圍也比較廣泛。

  明清建築的色彩漸漸走向程式化。除了個別情況外,一般彩畫為青綠等冷色調。這在一定程度上是因為,明清建築的出簷比較小,需要用簷下的冷色調,增加簷口的出跳深度。彩畫僅僅用於官式建築中,其中,又分為和璽彩畫、鏇子彩畫與蘇式彩畫三種不同等級。和璽彩畫以龍鳳為主題,用瀝金處理,色彩感覺高貴;鏇子彩畫以青綠色紋樣為主;而蘇式彩畫則用人物或建築畫題材,使彩畫具有故事感,這是較低等級的彩畫,主要用於園林建築中。