古代中國人很重視色彩的作用。自戰國時代起,就有五色配五行、五方、五德的說法。比如,秦人認為自己屬水德,水為北方,為黑色。所以秦人尚黑色。在所崇尚的數位中,因為易經中有「天一為水,地六成之」,因而重視數位六。漸漸中國人形成了自己獨特的色譜體系。如黃色漸漸成為最高等級的色彩。元代時因蒙古人尚白色,白色也具有較高的地位,有些殿閣甚至用了白琉璃瓦屋頂。

  一般來說,只有官式建築才能夠使用彩畫,民間建築是不能施彩色的。只有南方一些偏遠地區,才可能在民間建築中偶然發現彩畫的使用。而北方民居建築則大多是沒有色彩的灰色調。皇家建築則用白色的台基,紅色的牆與柱,青綠色的簷下彩畫,及黃色的琉璃瓦頂,顯得色彩濃重而華貴。

  古代中國彩畫也經歷了一個發展變化的階段。如唐以前的建築中,色彩使用比較簡單,如屋頂還沒有大量使用琉璃瓦,瓦飾的色彩也是以灰色為主。簷下部分的彩畫,主要用朱(朱紅)白兩色。到了宋代,建築色彩變得十分華麗濃重,不僅在屋頂上大量使用黃色、綠色的琉璃瓦,而且在室內外的木構件上,大量使用彩畫。宋代的彩畫,不僅用在簷下與天花上,也用在柱子上和斗拱上。不同於明清建築彩畫的是,宋代彩畫不僅使用青綠等冷色調,而且也使用紅、黃等暖色調。明清建築中,色彩的運用漸漸走向程式化,簷下一般只使用青綠冷色調,而牆柱為紅色,屋頂則常用黃色,都是與簷下呈對比的暖色調。

  中國建築的色彩,也有地域上的差別。北方官式建築以強烈的色彩對比創造華麗莊重的氣氛;而江南民居則多用白色的粉牆,配以灰瓦、赭(紅褐)色的柱子,與南方色彩斑斕的花木相對應,形成一種清淡素雅的氛圍;嶺南建築雖然也用白牆灰瓦,但有時在祠廟建築上,用了色彩絢麗的瓦飾與造型細膩的雕刻;在閩南民居建築中,還常常使用紅黃色的牆面,輔以青綠色的瓦飾,別有一種歡娛喜慶的藝術效果。