中國古代賢哲老子說過:「鑿戶牖以為室,當其無,有室之用。故有之以為利,無之以為用。」(《道德經》)這說明不能只從「有」或「無」的角度來看事情,因為沒有實體的有,就不能產生無的作用,兩者必須配合才能達到最佳運作。同樣用於建築,其要義也是在空間。與西方很多建築相比,中國建築的平面比較簡單,尺度較小,造型樣式也較重複。但是,從空間佈局的角度來看就不一樣了。中國建築的每一座單體都是一個空間單元,其空間主體並不是建築物的內部空間,而是由建築物圍合而成的院落空間。依序佈置的大小院落構成了一個更大的院落空間組群。主次院落之間,彼此穿插錯落,形成了極具藝術韻味的空間格局。

  僅從空間單元上來看,一組建築可以包含四合院落空間、「四坡一池」的天井式院落、三合院、中置廳堂,及周圍迴廊的廊院。有時將前後兩座廳堂相連,中間是一道穿廊,形成一個工字形的建築平面,工字形廳堂的前後各自成一院落,或在工字廳堂四周圍以迴廊,都能形成各具特色的空間效果。


  中國建築在佈置上,向以北面為尊(按照中國所處的地理位置,坐北朝南房屋冬暖夏涼)。主要建築沿南北軸線依序排列,再輔以兩廂與簷廊,成為一個建築空間序列的前後順序,也就是院落的「進」。一般來說一個大宅子有多進院子,或某座廳堂位於某進院落,有時還有旁院。旁院的規模與尺度,比位於中軸線上的院落要小一些。空間的主次與前後,構成了空間的尊卑與序列。使進入建築群的人,既有空間變幻無窮的趣味感,又會對位於主要廳堂中的房屋主人產生尊敬感。在規整的住宅空間後部或一側,有時會佈置自然的山池,形成一個小型園林。園林內的建築佈置自由隨意,與山水花木相映成趣。