中國古代城市的發展已經有數千年歷史。春秋戰國時期,是古代城市發展較迅速的時期,各諸侯國都建立大小都城,這些城市基本上可分為城與郭兩部分。城裡居住著諸侯國王與貴族,郭裡則是城市商人及手工業者居住的地方。秦始皇統一中國後,第一次建造大規模的都城── 秦咸陽城,用作全國政治中心;咸陽城以渭水貫都,宮室比像河漢星辰。

  
漢代蕭何營造長安城,所謂「南像南鬥,北像北斗」,因而被稱「斗城」。城內以帝王的宮室為主,居民的裡坊夾在宮殿建築之間。此期間的東漢洛陽城、曹魏鄴城、南朝建康城、北魏洛陽城,都是歷史上十分重要的都城。北魏洛陽城內佛教寺塔林立,並建造了中國歷史上最高的木塔--永寧寺塔。而南朝建康城中也有許多佛國梵宇,所謂「南朝四百八十寺,多少樓台煙雨中」。

  
隋唐兩代建造了當時世界上最宏偉的兩座都城:長安城和洛陽城。長安城以整齊而富於節律感的裡坊,以及東西市形成規整的城市佈局。城市的東南角建造了芙蓉苑;城市的西南角則建造了兩座高塔,與位於城市北部的太極宮和大明宮呼應。洛陽城則以陪都的地位,將宮殿放在城市偏西,與長安城作區別。城內以洛水貫都,並分劃出整齊的裡坊。

  
北宋汴梁城采「三套方城」的規劃方式,將宮城大內置於城市的中心,外面另有兩道城牆。金中都沿用此方式。元大都將積水潭等大片水面括入城中,街道縱橫佈置,將宮殿置於城市的前部,在宮殿後設中心台與中心閣,並按《周禮·考工記》中「面朝後市,左祖右社」的格局佈置。

  
明代先建中都鳳陽,再建南京城,永樂年間定都北京,將元大都的北牆南移、南牆南推;又在元代宮殿延春閣的基礎上堆山,以鎮元人的王氣。城市的幾何中心,便是這座萬歲山的山頂。明中葉以後,由於城南聚集了大量居民,因而建造外城,形成了北京城特有的「凸」字形格局。