魯迅認為自《儒林外史》問世以後,「於是說部中乃始有足稱諷刺之書」。換言之,《儒林外史》誕生以前,還沒有一部小說可以稱得上是真正的諷刺小說。魯迅又說:「諷刺小說從《儒林外史》而後,就可以 謂之絕響。」可見吳敬梓的《儒林外史》是一部諷刺文學的經典之作。