1840年6月,英國遠征軍到達廣東的珠江口,戰爭一觸即發。按照英國外相巴麥尊的指示,英軍「有效的打擊應當打到接近首都的地方」。因此,英軍用少數部隊封鎖珠江口後,主力於7月攻陷浙江定海,繼續北上。同年8月抵達天津海口,清政府萬分震驚。英軍遞交了巴麥尊的照會,清政府直隸總督琦善立即上呈道光帝。該照會有五分之三的篇幅是對林則徐禁煙運動的指控,其餘則要求清政府割讓土地,賠償軍費和煙價等。道光誤認為英軍是衝著林則徐前來訴冤的,於是罷免林則徐,改命琦善為欽差大臣南下。而英軍鑒於北方海口將封凍,也於同年9月中旬回到廣東。