元謀人是中國迄今為止所發現最早的直立人。1965年中國地質科學院的地質學家在雲南元謀縣東南上那蚌村發現了2枚屬同一青年男性的內側門齒化石,定名為「 元謀直立人 」。

根據古地磁測定,確定元謀人生活在170萬年前。與元謀人同時發現的哺乳動物化石,有尼河灣劍齒虎、桑氏縞鬣狗、雲南馬、中國犀等29種,據此推斷,元謀人不會晚於早更新世。元謀人門齒化石具有鏟形構造,類似蒙古人種,體現出中國人的祖先從南方古猿向直立人過渡的特徵。此外,在相近地質層中還發掘出7件脈石英石核和刮削器,有明顯人工雕琢的痕跡。