算籌又稱為算、籌、策、算子等,是直到宋、元時期中國人的主要計算工具。然而,算籌產生於何時,無可靠記載。《老子》說:「善數不用籌策。」這說明最晚在春秋末期,算籌就是人們的主要計算工具了。算籌通常用竹,也有用木、骨、石製成的。《漢書•律曆志》說:「其算法用竹,徑一分,長六寸。」分別合今天0.23厘米與13.8厘米。陝西千陽等地出土的漢代算籌證實了這種記載。為避免滾動與布算面積過大,後來算籌逐漸變短,截面由圓變方。河北石家莊出土的東漢算籌截面已變為方形,長度縮短為8.9厘米。《孫子算經》最先表述了算籌記數制度:「凡算之法,先識其位。一從十橫,百立千僵,千十相望,萬百相當。」《夏侯陽算經》又補充道:「滿六以上,五在上方,六不積算,五不單張。」這就是說,算籌數字有縱橫兩式:

縱式
橫式
  1 2 3 4 5 6 7 8 9

個、百、萬……用縱式,十、千、十萬……用橫式。因此,用這18個符號,及用空位表示0,可以表示任何一個自然數。比如,1997便表示成。算籌記數完全採用十進位置值制,比古巴比倫的60進位置值制方便,比古希臘、羅馬的十進非位置值制先進,是當時世界上最簡便的計算工具和最先進的記數制度。用算籌計算,便是籌算。中國傳統數學的輝煌成就,大都是借助於籌算取得的。也許是巧合,中國傳統數學的衰落與籌算退出歷史舞臺大體同步。