古代天文導航技術
  所謂牽星術,就是利用天上星宿的位置及其與海平面的角高度來確定航海中船舶所走位置及航行方向的方法,因此又稱為天文航海術。早在秦漢時代,人們已經知道在海上乘船看北斗星就可以辨識方向。到印度取經學習的東晉僧人法顯乘船回國時說:「大海彌漫,無邊無際,不知東西,只有觀看太陽、月亮和星辰而進」。直到北宋發明指南針之後,人們仍以觀看星體位置及其高度,作為導航的輔助手段。

牽星板
  牽星術所用觀察儀器稱為「牽星板」。牽星板為方形,大小共12塊,最大的約24厘米高,最小的約2厘米。牽星板上刻有以「指」為單位的刻度。 1「指」約為1.9°。 使用方法是,手持該板,手臂平直伸向前方。當板面與海面垂直時,令板之下邊與海天交線相合,板之上緣與天上某星宿相合,便測知以「指」為單位的天宿高度。這個高度值可以看作是航船所在的約略地理緯度值。

牽星術的參考星體
  牽星術常用的參考星體有:北辰星(小熊座α),華蓋星(小熊座β、γ),燈籠骨星(南十字座α),織女星(天琴座α),西南布司星(天蠍座β,或小犬座α),西北布司星(禦夫座α,或雙子座β)等。鄭和航海圖中畫有4幅牽星圖,它們記下了航船過某地時所測得的某些天體的角高度(即「指」數)。