王冕頭戴高冠,
與母親乘牛車出遊。
蔑視功名
《儒林外史》的第一回,並沒有立刻敘述小說的各位主角的
故事,而是以一位元末的歷史人物王冕小知識 作引子。作者的用
意是開宗明義地將蔑視功名富貴的王冕作為儒林的榜樣。

小說中的王冕「年紀不滿二十,就把那天文、地理、經史上
的大學問,無一不貫通。」作者不管史書上王冕曾經考過科
舉的說法,把王冕寫成一個絕意仕進,視功名富貴如瘟疫,
避之惟恐不及的人。在知縣的威逼利誘之下,王冕仍然無動
於衷,不卑不亢,決不與權貴打交道,保持了自己人格的獨立。
作者把王冕對功名富貴的態度推到極端,把他寫得那樣純潔無
瑕,一塵不染,無非是為全書的讀書人樹立一個做人的標準。

平民色彩
歷史上的王冕頗有一些名士的怪脾氣,性格也似乎非常的急躁。
可是,吳敬梓則大大沖淡了原型身上的名士氣,給他心愛的人
物染上了濃郁的平民色彩。作者保留了原型蔑視權貴、孤高傲
世的品格,突出了王冕對母親的孝順,渲染了他和秦老的鄉鄰
之情。這些都表現出吳敬梓在中年以後,長期貧困對他思想深
處所引起的變化。