禮教的含意
狹義的禮教指禮儀教化。廣義的禮教,則指中國封建時代的宗法等級制度,以及維護這種制度的禮儀和倫理道德規範。

女性地位卑微
禮教集中體現為神權、皇權、族權、父權和夫權的統治,婦女則被置於這種金字塔式權力結構的最底層。舉例來說,《志誠張主管》中王招宣的侍妾,姓名不詳,被稱作小夫人。她偶爾說錯一句話,惹惱了主人,就被趕出家門,另配六十多歲的店主張士廉。這就表明,侍妾對主人具有人身隸屬關係,主人可以隨便賣掉她。

小夫人與張士廉的婚姻不融洽,愛上了店鋪的年青主管張勝。但張勝一向循規蹈矩,不敢接受小夫人的感情。可見小夫人希望自己選擇丈夫,無奈環境不允許。小夫人因盜竊珍珠畏罪自盡,靈魂變成活人的樣子,繼續追求張勝。張勝礙於禮法,堅持不肯娶她。因此,小夫人一生受盡富人的蹂躪,內心渴望真正的愛情,但始終沒有得到。

坑人的禮教
《快嘴李翠蓮記》中的李翠蓮,是個勤勞能幹的婦女。只因心直口快多嘴多舌,被認為不守婦道,失去了公婆的歡心。丈夫張狼本來不願意寫休書,可是父母強迫他寫,他只得服從。李翠蓮回到娘家,父母也埋怨,兄嫂也怪罪,使她難以容身。最後只有到寺廟中當尼姑,度過清冷寂寞的日子。

以上兩篇話本,都是古代下層婦女不幸命運的生動寫照。