蘇軾因為作詩諷刺王安石的新法,被認為是誹謗朝廷,被捕入獄,經過同僚們的營救才赦免了死罪,被貶到黃州(今湖北省黃岡縣)做團練副使。宋神宗元豐五年(1082年)七月,蘇軾與朋友遊了黃州的赤壁,寫下了前後《赤壁賦》和本詞。

上片描寫赤壁景色。長江是赤壁的背景,首句先寫長江,然後引入懷古內容。「千古」歷史中只寫「三國」;三國英雄如雲,只寫「周郎」;周瑜事蹟很多,只寫「赤壁」破曹一事。筆墨千迴百折,凝聚到一人一事上,「周郎赤壁」四字成了全詞的核心。赤壁冠以「周郎」,說明周瑜在赤壁之戰中不可磨滅的功績。至此,所要寫的時代、人物、事件、地點全都點出。「亂石穿空,驚濤拍岸,捲起千堆雪」三句寫赤壁,這是周瑜的用武之地,用「穿」、「拍」、「捲」三個動詞把環境寫得雄奇而富有活力。接下二句對景抒情:「江山」承上,「豪傑」啟下。

下片「遙想」至「煙滅」寫周瑜功績。先寫周瑜的精神氣質和裝束,形象已經畫出;再點明周瑜功績:談笑間便能使強敵灰飛煙滅,寫出了赤壁之戰火攻的特點,也顯示周瑜的風流瀟灑才華橫溢。中間又加寫一句小喬,用美人襯托英雄,更見出周瑜是婚姻功業都志得意滿的少年英雄。最後五句發表感慨:一是自己一事無成而白髮早生;二是對人生的認識──如夢,於是灑酒以祭江、月。用詞懷古,寫壯闊的景物、不平凡的人物,都是蘇軾首創,把寫景、敘事、抒情、議論綜合運用,發揮了詞的多種功能。善於使用襯托手法:「大江」是泛寫,「赤壁」是細寫,以大江襯托赤壁;「千古」人物、「一時」豪傑是泛寫,周瑜是細寫,以眾多英雄襯托周瑜;又用雄奇之景、用美人襯托英雄,使人物形象鮮明突出,是詞裡少見的。但明寫周瑜而暗寫自身,借古人對比,抒發有志難酬的身世感歎。

黃蓼園說:「題是懷古,意是謂自己消磨壯心殆盡也。……題是赤壁,心實為己而發。」(《蓼園詞選》)被稱為千古絕唱,也成為豪放詞的代表:「須關西大漢,執鐵板,唱『大江東去』。」(俞文豹《吹劍續錄》)以後,「大江東去」、「酹江月」、「赤壁詞」也成了《念奴嬌》的代名。

赤壁懷古
大江東去,浪淘盡、千古風流人物。故壘西邊,人道是、三國周郎赤壁。亂石穿空,驚濤拍岸,捲起千堆雪。江山如畫,一時多少豪傑
遙想公瑾當年,小喬初嫁了,雄姿英發。羽扇綸巾,談笑間、強虜灰飛煙滅。故國神遊,多情應笑我,早生華髮。人生如夢,一尊還酹江月