漢樂府的主體是漢代民歌。民歌「皆感於哀樂,緣事而發」(《漢書•藝文志》)。這就是說,漢代平民百姓有感於當時的社會現實問題,因而創作了漢樂府民歌,以表達他們的思想感情。我們把漢樂府的思想內容概括為下述四個方面:苦與樂的歌吟,貧與富的對比,愛與恨的表白,生與死的觀照。