經過中國南方各個港口如廣州、泉州等乘船西行到達東南亞、印度、阿拉伯,甚至更遠地區,這個路線稱為海上絲綢之路。
  同陸地的交通一樣,航海的路線也是由近及遠的,隨著技術的進步和航海經驗的積累,海上航程亦不斷伸延。魏晉南北朝時期,中國與印度地區之間的航海已經很發達,佛教僧人法顯到印度取經就是由陸路去而由海路返回的。唐朝時,中國與阿拉伯地區的海上貿易發達,而許多僧人也是通過海路往返中國與印度之間。元朝時造船技術和羅盤導航技術已相當進步,可以滿足遠航的需要。意大利人馬可孛羅便是通過傳統絲綢之路來到中國,卻以海路返回意大利。明朝時海上絲綢之路更進一步發展,以致有鄭和率領龐大的船隊西行(1405年),最遠到達非洲東海岸之創舉。
  海洋的驚濤駭浪是海上絲綢之路發展的最大自然障礙,但隨著航海技術的提高和航海經驗的積累已逐漸克服了這個問題。而海上貿易有著運輸成本低和數量大的優勢,使得海上絲綢之路後來居上,在宋元以後超過陸地絲綢之路,成為東西方交流的主要通道。