孫中山和他的戰友決定先在廣州舉義,
然後把革命輻射到各地。他與鄭士良
陸皓東等在廣州建立了興中會分會,
設置機關據點數十處,廣泛聯絡防營、水師、會黨、綠林、游勇,以農學會作為公開活動的旗號。
楊衢雲等則承擔後勤任務,負責籌款和購運械彈。
1895年秋天,起義工作大體準備就緒,
制定了攻取方略、安民告示和對外宣言,
決定在重陽節發難。原本計畫分路進擊,
策動清軍內應。可是由於事泄和運作失誤,
起義流產。陸皓東等被捕犧牲,
而陸被孫中山稱為「中國有史以來為共和
革命而犧牲之第一人」。孫中山乘小輪逃到澳門,
並在葡籍摯友飛南第的幫助下轉赴香港,
因為香港政府已下了驅逐令,旋即轉抵日本。
他甫達日本神戶,當地報紙就披露了
「支那革命黨孫文抵日」的消息。
孫中山十分讚賞採用「革命」這兩個字,
向同行的陳少白和鄭士良指出這個詞出於《易經》:
「湯武革命,順乎天而應乎人。」
並提出今後「但言革命,勿言造反」。